Kurz vor den Anfängen der Dinosaurier — vor etwa 251 Millionen Jahren — stießen die Kontinente der Erde aneinander und verschmolzen zum Superkontinent Pangaea. Diese Landmasse, die sich wie ein alter Pac-Man über den Äquator erstreckte, spaltete sich schließlich in Gondwana im Süden und Laurasia im Norden.Von dort trennten sich Gondwana und Laurasia in die sieben Kontinente, die wir heute kennen. Aber die ständige Bewegung der tektonischen Platten der Erde wirft eine Frage auf: Wird es jemals einen anderen Superkontinent wie Pangaea geben?

Die Antwort lautet ja. Pangaea war nicht der erste Superkontinent, der sich in der 4,5 Milliarden Jahre alten geologischen Geschichte der Erde gebildet hat, und es wird nicht der letzte sein. „Das ist der eine Teil der Debatte, über den nicht viel diskutiert wird“, sagte Ross Mitchell, Geologe an der Curtin University in Perth, Australien, gegenüber Live Science. „Aber wie’die nächste Pangaea‘ aussehen wird … da gehen die Meinungen auseinander.“

Geologen sind sich einig, dass es einen gut etablierten, ziemlich regelmäßigen Zyklus der Superkontinentbildung gibt. Es ist in der Vergangenheit dreimal passiert. Der erste war Nuna (auch Columbia genannt), die von etwa existierte 1.vor 8 bis 1,3 Milliarden Jahren. Als nächstes kam Rodinia, das den Planeten vor 1, 2 Milliarden bis 750 Millionen Jahren beherrschte. Es gibt also keinen Grund zu der Annahme, dass sich in Zukunft kein weiterer Superkontinent bilden wird, sagte Mitchell.

Die Konvergenz und Ausbreitung von Kontinenten ist an Bewegungen tektonischer Platten gebunden. Die Erdkruste ist in neun Hauptplatten unterteilt, die über den Mantel gleiten, die flüssige Schicht, die zwischen dem Kern und der halbfesten Kruste sitzt. In einem Prozess namens Konvektion steigt heißeres Material aus der Nähe des Erdkerns zur Oberfläche auf, während kälteres Mantelgestein sinkt. Das Auf- und Absteigen des Mantelmaterials spreizt die Platten entweder auseinander oder zwingt sie zusammen, indem es sie untereinanderdrückt.

Pangaea, hier im Perm gesehen, sieht aus wie ein alter Pac-Man.

Pangaea, hier im Perm zu sehen, sieht aus wie ein alter Pac-Man. (Bildnachweis: )

Wissenschaftler können tektonische Plattenbewegungen mit GPS-Instrumenten verfolgen. Aber um zusammenzusetzen, was diese Platten vor Millionen von Jahren waren, Paläogeologen müssen sich natürlichen Magneten in der Erdkruste zuwenden. Wenn heiße Lava an der Kreuzung abkühlt, an der zwei Platten kollidieren, richten sich einige Gesteine in der Lava, die magnetische Mineralien wie Magnetit enthalten, an den aktuellen Magnetfeldern der Erde aus. Da sich das dann abgekühlte Gestein über die Plattentektonik bewegt, können Wissenschaftler anhand dieser Ausrichtung berechnen, wo sich diese Magnete in Bezug auf den Breitengrad in der Vergangenheit befanden.Laut Mitchell bildet sich etwa alle 600 Millionen Jahre ein neuer Superkontinent, aber dieser Zyklus könnte sich beschleunigen. Dies deutet darauf hin, dass sich die nächste Pangaea, genannt Amasia (oder Pangaea Proxima), früher bilden würde, als wir erwarten. Mitchell glaubt, dass sich der Zyklus beschleunigt, weil sich die innere Wärme der Erde — die seit ihrer Entstehung im Kern des Planeten gehortet wird — auflöst, was bedeutet, dass die Konvektion schneller abläuft.“Da die Blütezeit von Pangaea wahrscheinlich vor 300 Millionen Jahren lag, wäre die von Amasia in 300 Millionen Jahren“, sagte Mitchell. „Aber es könnte sich schon in 200 Millionen Jahren bilden.“

Das Geburtsjahr von Amasia vorherzusagen ist jedoch nicht so einfach.“Das Schwierige an der Vorhersage der Pangaea der Zukunft ist, dass man die heutigen Plattenbewegungen nicht nehmen und schnell vorwärts schlagen kann“, sagte Mitchell. Plattenbewegungen können sich unerwartet ändern, wobei Unvollkommenheiten im Meeresboden dazu führen, dass die Platten von ihren Flugbahnen abweichen.Derzeit nähern sich Kalifornien und Ostasien Hawaii an, während sich Nordamerika immer weiter von Europa entfernt, sagte Matthias Green, Ozeanograph an der Bangor University in Großbritannien, gegenüber Live Science. Währenddessen driftet Australien auf Kollisionskurs mit Korea und Japan nach Norden, und Afrika dreht sich nach Norden in Richtung Europa. Diese Bewegungen geschehen natürlich mit einer Geschwindigkeit von Zentimetern pro Jahr, ungefähr mit der Geschwindigkeit, mit der Ihre Haare und Nägel wachsen.

Mitchell und Green sagten, es gebe eine Handvoll vorherrschender Ideen darüber, wie das nächste geologische Spiel von „Tetris“ aussehen könnte. Der Atlantische Ozean könnte sich schließen, wobei Nordkanada auf die Iberische Halbinsel stürzt und Südamerika mit dem südlichen Afrika kollidiert, ungefähr dort, wo Pangaea früher war. Oder der Pazifische Ozean könnte verschwinden, subsumiert von Asien und Nordamerika. Mitchell hatte eine zusätzliche, out-of-the-Box-Hypothese: Nordamerika und Asien könnten sich nach Norden bewegen, um über der Arktis zusammenzulaufen und den Arktischen Ozean zu vernichten.Also, wie könnte die Bildung der nächsten Pangaea das Leben auf der Erde beeinflussen (vorausgesetzt, es gibt noch Flora und Fauna in 300 Millionen Jahren)?

Es wird definitiv bestehende Wetter- und Klimamuster verändern und die bestehende Biodiversität beeinflussen, sagte Green. „Das bisher größte Massensterben ereignete sich während Pangaea“, sagte Green. „War das, weil wir auf einem Superkontinent waren? Oder Zufall?Er bezieht sich auf das Aussterben der Perm-Trias, das als „das große Sterben“ bezeichnet wird, als 90 Prozent der Arten der Welt vor 250 Millionen Jahren ausstarben. Kurz nachdem sich Pangaea gebildet hatte, spuckten zwei große Vulkanausbrüche große Mengen Methan und Kohlendioxid in die Atmosphäre, was möglicherweise zum Massensterben beigetragen hat. Die Wissenschaftler sind sich jedoch nicht einig, ob die Plattentektonik und die Konvektionsprozesse, die Pangaea bildeten, mit diesen kritischen vulkanischen Ereignissen zusammenhängen.

Es ist unklar, was das Leben auf der Erde erwartet, wenn sich der nächste Superkontinent bildet. Aber dank Wissenschaftlern wie Mitchell und Green wissen wir vielleicht zumindest, wie unsere Atlanten in ein paar hundert Millionen Jahren aussehen sollten.

Originalartikel auf Live Science.

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