La espectacular vista de Horseshoe Bend en el río Colorado es un gran ejemplo de un meandro incisado cuya formación comenzó hace millones de años. Si bien el paisaje puede parecer bastante permanente ahora, no siempre se veía de esta manera. De hecho, la Tierra está cambiando constantemente y continuará haciéndolo hasta el fin de los tiempos.


Mientras que el río Colorado ahora está atrapado en el fondo de un cañón de lados empinados, una vez fluyó a través de una superficie más plana pero a una elevación mucho más baja. La Meseta de Colorado hoy en día es una región elevada de América ubicada en el lado occidental de las Montañas Rocosas.

Se formó como resultado del movimiento tectónico que obligó a la tierra del sur de Utah y el norte de Arizona a subir más alto que el terreno circundante. A finales del Cretácico, la meseta estaba al nivel del mar; hoy en día, partes de su superficie se encuentran a unos 2.000 metros (6.500 pies) sobre el nivel del mar.

Antes de que se formara esta meseta, el río Colorado fluía a través de la tierra como cualquier otro. El curso medio, que es donde se encuentran meandros como Horseshoe Bend, es donde el arroyo tiene más energía y agua. El agua de flujo rápido transporta piedras, arena y sustancias corrosivas, que en conjunto crean una fuerza erosiva a tener en cuenta.

Como todos los meandros, las curvas en el Colorado se formaron debido a un ciclo de erosión y deposición. En primer lugar, el exterior de la curva, donde el agua fluye más rápido, está desgastado. Esta roca y sedimento erosionados son depositados por el agua que fluye más lentamente dentro de la curva. La continua erosión y deposición hace que el río serpentee y emigre río abajo.Formas dramáticas como Horseshoe Bend surgieron después de que el levantamiento gradual de la Meseta de Colorado hiciera que el río tallara su camino a través de la antigua piedra arenisca, en lugar de erosionarse de lado a lado. Esto se debe a que el agua siempre seguirá la ruta más empinada. Durante milenios, las orillas del río crecieron cada vez más empinadas, hasta que finalmente el río se atrincheró en la base de un cañón.

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