Justo antes del amanecer de los dinosaurios, hace aproximadamente 251 millones de años, los continentes de la Tierra se alinearon entre sí, fusionándose para formar el supercontinente Pangea. Esa masa de tierra, que se extendía sobre el ecuador como un antiguo Pac-Man, finalmente se dividió en Gondwana en el sur y Laurasia en el norte.

A partir de ahí, Gondwana y Laurasia se separaron en los siete continentes que conocemos hoy en día. Pero el movimiento constante de las placas tectónicas de la Tierra plantea una pregunta: ¿Habrá algún día otro supercontinente como Pangea?

La respuesta es sí. Pangea no fue el primer supercontinente que se formó durante los 4,5 mil millones de años de historia geológica de la Tierra, y no será el último.

«Esa es la única parte del debate sobre la que no hay mucho debate», dijo Ross Mitchell, geólogo de la Universidad Curtin en Perth, Australia, a Live Science. «Pero cómo se verá ‘el próximo Pangea’ that ahí es donde las opiniones divergen.»

Los geólogos están de acuerdo en que existe un ciclo bien establecido y bastante regular de formación de supercontinentes. Ha pasado tres veces en el pasado. El primero fue Nuna (también llamado Columbia), que existió desde aproximadamente 1.hace 8 mil millones a 1,3 mil millones de años. Luego vino Rodinia, que dominó el planeta entre 1,2 mil millones y 750 millones de años atrás. Por lo tanto, no hay razón para pensar que otro supercontinente no se formará en el futuro, dijo Mitchell.

La convergencia y difusión de los continentes están ligadas a los movimientos de las placas tectónicas. La corteza terrestre se divide en nueve placas principales que se deslizan sobre el manto, la capa líquida que se encuentra entre el núcleo y la corteza semisólida. En un proceso llamado convección, el material más caliente se eleva desde cerca del núcleo de la Tierra hacia la superficie, mientras que la roca del manto más fría se hunde. El levantamiento y caída del material del manto separa las placas, o las fuerza a unirse empujándolas una debajo de la otra.

Pangea, visto aquí durante el Pérmico, parece ser una antigua Pac-Man.

Pangea, vista aquí durante el Pérmico, parece un antiguo Pac-Man. (Crédito de la imagen: )

Los científicos pueden rastrear los movimientos de las placas tectónicas utilizando instrumentos GPS. Pero para reconstruir lo que eran estas placas hace millones de años, los paleogeólogos tienen que recurrir a imanes naturales en la corteza terrestre. A medida que la lava caliente se enfría en la unión donde chocan dos placas, algunas rocas en la lava que contienen minerales magnéticos, como la magnetita, se alinean con los campos magnéticos actuales de la Tierra. A medida que la roca enfriada se mueve a través de la tectónica de placas, los científicos pueden usar esa alineación para calcular dónde, en términos de latitud, se ubicaron esos imanes en el pasado.

Según Mitchell, un nuevo supercontinente se forma cada 600 millones de años, pero ese ciclo podría acelerarse. Esto sugiere que el próximo Pangea, apodado Amasia (o Pangea Próxima) se formaría antes de lo esperado. Mitchell cree que el ciclo se está acelerando porque el calor interno de la Tierra, acumulado en el núcleo del planeta desde el momento de su formación, se está disipando, lo que significa que la convección ocurre más rápido.

«Dado que el apogeo de Pangea fue probablemente hace 300 millones de años, el de Amasia sería dentro de 300 millones de años», dijo Mitchell. «Pero podría formarse tan pronto como dentro de 200 millones de años.»

Sin embargo, predecir el año de nacimiento de Amasia no es tan simple.

«Lo difícil de predecir la Pangea del futuro es que no puedes tomar los movimientos de las placas del presente y avanzar rápido», dijo Mitchell. Los movimientos de las placas pueden cambiar inesperadamente, con imperfecciones en el fondo marino que hacen que las placas se desvíen de sus trayectorias.

Actualmente, California y Asia oriental están convergiendo hacia Hawai, mientras que América del Norte se está alejando cada vez más de Europa, dijo Matthias Green, oceanógrafo de la Universidad de Bangor en el Reino Unido, a Live Science. Mientras tanto, Australia se está desplazando hacia el norte en un curso de colisión con Corea y Japón, y África está girando hacia el norte, hacia Europa. Estos movimientos, por supuesto, ocurren a razón de centímetros por año, a la velocidad a la que crecen el cabello y las uñas.

Mitchell y Green dijeron que hay un puñado de ideas predominantes sobre cómo podría ser el próximo juego geológico de «Tetris». El Océano Atlántico podría cerrarse, con el norte de Canadá chocando contra la Península Ibérica y América del Sur chocando con el sur de África aproximadamente donde solía estar Pangea. O el Océano Pacífico podría desaparecer, subsumido por Asia y América del Norte. Mitchell tenía una hipótesis adicional, fuera de la caja: que América del Norte y Asia podrían moverse hacia el norte para converger sobre el Ártico, anulando el Océano Ártico.

Entonces, ¿cómo podría afectar la formación de la próxima Pangea a la vida en la Tierra (suponiendo que todavía haya flora y fauna dentro de 300 millones de años)?

Definitivamente cambiará los patrones meteorológicos y climáticos existentes y afectará la biodiversidad existente, dijo Green. «El evento de extinción masiva más grande hasta la fecha ocurrió durante Pangea», dijo Green. «Era porque estábamos en un supercontinente? O coincidencia?

Se refiere a la extinción Pérmico-Triásica, apodada «la Gran Muerte», cuando el 90 por ciento de las especies del mundo murieron hace 250 millones de años. Justo después de la formación de Pangea, dos grandes erupciones volcánicas arrojaron grandes cantidades de metano y dióxido de carbono a la atmósfera, lo que puede haber contribuido a la muerte masiva. Pero los científicos no están de acuerdo sobre si la tectónica de placas y los procesos de convección que formaron Pangea están vinculados a estos eventos volcánicos críticos.

No está claro qué le espera a la vida en la Tierra cuando se forme el próximo supercontinente. Pero, gracias a científicos como Mitchell y Green, es posible que al menos sepamos cómo deberían ser nuestros atlas dentro de unos cientos de millones de años.

Artículo original sobre Ciencia en vivo.

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