Cuando entré en la entrada de la propiedad frente al mar, tenía esperanzas. Después de todo, era un alquiler a largo plazo a un precio razonable. ¿Y mencioné la parte de la playa? El apartamento era en realidad una duna lejos del agua, pero, aún así, una brisa del océano, justo lo que el médico ordenó. Además, durante nuestra llamada, el propietario parecía relajado, y un propietario relajado es tan raro como un alquiler razonable junto al mar. Me había apresurado a colgar el teléfono, me había subido a mi coche y me había dirigido al este hacia la costa de Massachusetts.

Noventa minutos más tarde, subí las escaleras y entré en el apartamento de mis sueños. El casero me saludó sin levantar la vista. Su atención se centró en la lata de aerosol en su mano y en la ventana abierta frente a él. Roció generosamente. «Malditos fajas de madera», se quejó. «La niebla matutina hace que se hinchen y se atasquen.»

Mis ojos se ampliaron. No estaba seguro de lo que estaba aplicando a las bandas, pero mi nariz me dijo que era a base de petróleo. Estarás bien, me tranquilicé, ya que acepté su oferta de una gira. Quiero decir, la brisa del mar y todo eso. El aire se despejaría rápidamente, ¿verdad?

Se sentó junto a mí como tosí hasta gruesos fajos de moco. Sólo podía adivinar que mis pulmones estaban tratando de protegerse a sí mismos.

A medida que avanzábamos por las habitaciones, empecé a sentirme confundido. Tenía una lista de preguntas sobre inquilinos, pero ahora no podía recordarlas. Cuando la voz del propietario comenzó a sonar como si viajara por un túnel, supe que estaba en problemas. Ocultando mi urgencia, le pregunté cuántas ventanas había rociado. Todos ellos, declaró con orgullo. Mis pulmones empezaron a arder. No había esperanza, tuve que irme. Le di las gracias y huí.

Diez minutos más tarde, estacioné mi auto en el estacionamiento del lugar de trabajo de mi novio. Con una mirada de sorpresa y preocupación, se sentó conmigo en la acera mientras tosía gruesos fajos de moco. Había experimentado un espectro de reacciones corporales extrañas después de una exposición química, pero esta flema era nueva. Solo podía adivinar que mis pulmones estaban tratando de protegerse de los irritantes en el aerosol de madera.

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No había mucho que pudiera hacer; seguí tosiendo y esperando que pasara para que mi novio desconcertado pudiera volver a su trabajo y no echar a perder nuestra relación incipiente. Me sorprendió y no me sorprendió que ni siquiera un apartamento aireado junto al mar pudiera salvarme del flagelo de las toxinas cotidianas.

Vivo con una afección llamada sensibilidad química múltiple, o MCS. También se conoce como enfermedad ambiental, lesión química o INCLINACIÓN, pérdida de tolerancia inducida por tóxicos. En resumen, soy hiperreactivo a pequeñas cantidades de productos químicos y perfumes.

Diferentes personas experimentan MCS de manera diferente, por lo que los síntomas varían, pero a menudo se manifiestan como dolor de cabeza y trastornos visuales, confusión mental y disfunción neurológica, debilidad y náuseas, frecuencia cardíaca rápida y mareos, dificultad para respirar o incluso desvanecimiento. La enfermedad no se entiende del todo. Se estima que entre el 12 y el 16 por ciento de los estadounidenses tienen algún grado de sensibilidad química; los investigadores aún no saben por qué algunas personas están más inclinadas a desarrollarla que otras, pero sospechan que la genética juega un papel, incluso si eso significa simplemente no poder tolerar ciertos productos de limpieza.

Los MC graves pueden comenzar después de una exposición tóxica continua, como trabajar en un edificio mohoso o el llamado «edificio enfermo», o una exposición tóxica única y mayor, como caminar por un campo justo después de una pulverización aérea. Pero el MCS también puede comenzar de manera más insidiosa, como una condición comórbida a un problema de salud separado. Eso es lo que me pasó a mí.

Simplemente pensé que la gente llevaba demasiado perfume y por eso mis fosas nasales se quemaban y mi cerebro se sentía nublado.

Mi MCS comenzó hace décadas como un síntoma leve de mi enfermedad neuroinmune, encefalomielitis miálgica (ME), a veces llamada por el nombre despectivo síndrome de fatiga crónica. ME inhabilita de 1 a 2,5 millones de estadounidenses y puede dejar a una persona sin fuerza y resistencia durante décadas.

Las sensibilidades químicas aparecieron por etapas, siguiendo la progresión de mi YO. Al principio, ni siquiera sabía que tenía MC. Simplemente pensé que la gente llevaba demasiado perfume y por eso mis fosas nasales se quemaban y mi cerebro se sentía nublado cuando me paraba junto a ellos. Cuando empecé a sentir náuseas cada vez que me ponía mi propio perfume favorito, empecé a preguntarme.Me dirigí a mis amigos de la comunidad de enfermedades crónicas. Fue entonces cuando aprendí que los MCS podrían ser un subproducto de otras afecciones de salud en curso. Aún así, descarté estas leves sensibilidades químicas durante años. Eventualmente mi YO empeoró y terminé postrado en cama la mayor parte del tiempo. Eso hizo que el MCS fuera más fácil de manejar. Después de todo, confinado en casa y viviendo solo, pude controlar con qué productos químicos entré en contacto.

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Cuando me atreví a hacer en el mundo, mi reacción fue repentino y variadas fuertes dolores de cabeza, aceleración del corazón, falta de aliento. Luego estaba ese momento en el que pasé horas vomitando al lado de la carretera después de estar atascado en el tráfico, rodeado de gases de escape de diesel. A regañadientes llegué a aceptar el MCS como un problema real; no tuve más remedio que ceder a sus demandas.

Para algunos, mi nueva necesidad de salir corriendo cuando me enfrento a una fragancia química o artificial debe haber parecido loca. Apuesto a que la máscara protectora que de vez en cuando usaba también lo hacía. Pero la doble estrategia de huir tan pronto como sentí toxinas, y ponerse una máscara cuando no pude, ayudó mucho.Evité ciertos lugares malolientes, como el centro comercial. Pero era más difícil evitar a los amigos. Dominé el falso abrazo: declaraba rápidamente mis sensibilidades químicas, luego mimo abrazando el aire frente a mí. Confundida, la persona generalmente respondió abrazando el aire, también, dejándonos a los dos con un aspecto bastante tonto, pero al menos no tuve dolor de cabeza.

El cónyuge de un amigo la dejó porque era demasiado trabajo vivir sin olor.

Era una forma reglamentada de vivir, pero factible. Es decir, hasta que se descubrió que mi casa tenía un problema de moho y me vi obligado a buscar un apartamento nuevo.

Durante un año completo, visité alquiler tras alquiler que no podía tolerar. Tal vez el propietario acababa de pintar o los últimos inquilinos rociaron hormigas en la cocina, o usaron sábanas para la secadora en su ropa, o incienso en su dormitorio. Las moléculas penetraron en su entorno y se incrustaron en los paneles de yeso y los pisos de madera, negándose obstinadamente a disiparse. Cada lugar que miraba me dejaba más enfermo y mis pulmones más doloridos.

Tratar de encontrar un nuevo hogar cuando tienes MCS es como tratar de encontrar la proverbial aguja en un pajar. Tengo amigos que han estado buscando durante ocho años. Al no poder encontrar un espacio seguro para vivir, algunos recurren a remolques, una casita pequeña. ¿Quién diría que una trágica condición de salud podría obligarte a ponerte a la moda?

La carcasa segura no es la única dificultad de las sensibilidades químicas severas. El cónyuge de un amigo la dejó porque era demasiado trabajo vivir sin olor. La familia de otro amigo la rechazó, insistiendo en que se lo estaba inventando (después de todo, si no reaccionaron mal a sus productos de lavandería, ¿por qué debería hacerlo?). Y una pareja que conozco no puede quedarse en su hogar que una vez fue seguro porque un vecino recientemente comenzó a usar pesticidas en su patio adyacente. Más allá de estos insultos y lesiones específicos, las personas que sufren de MCS pierden su sentido de seguridad en el mundo: en cualquier lugar, en cualquier momento, su entorno puede convertirse en un pozo de veneno.

A medida que aumenta el número de personas que viven con cierto grado de sensibilidad química, el MCS se está aceptando como una condición real. Además, muchas personas, con o sin reacciones adversas, están rechazando la sobreabundancia de productos químicos en sus vidas. Las empresas están respondiendo y fabricando productos «sin fragancia» para todo, desde jabón hasta protector solar.

Y si no quiero gastar dinero en estos productos a menudo caros, he encontrado que el bicarbonato de sodio y el vinagre limpian casi cualquier cosa, naturalmente, por centavos. He abandonado los productos químicos tóxicos que solía usar para limpiar mi inodoro, ducha y alfombras y volví a las mismas cosas que mi abuela guardaba debajo del fregadero de la cocina.

Los empleadores también son cada vez más conscientes. Más lugares de trabajo, consultorios médicos e incluso lugares de culto están publicando avisos solicitando a las personas que se abstengan de usar fragancias. Algunos gobiernos locales, incluidos los siempre progresistas Portland, Oregón y agencias federales, como los Centros para el Control de Enfermedades, ahora prohíben a los empleados usar perfume en la oficina.

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Unos meses después de mi decepcionante visita a la apartamento frente al mar, una amiga me envió un aviso que encontró en un servidor de listas de vida verde.

Casa» verde » ambientalmente limpia disponible en un lote arbolado. Construido con materiales de construcción no tóxicos para personas con sensibilidades químicas/de moho, ahora en movimiento. No se han usado fragancias, productos químicos de limpieza ni pesticidas en la propiedad.

No podía creer lo que veía. Con mi novio acompañándome (ya no mi nuevo y desconcertado galán, sino mi «sé lo que es», perma-galán), me dirigí en la dirección opuesta al océano. Hicimos una línea recta hacia las colinas del oeste de Massachusetts, en busca de la nueva casa de mis sueños.

Un año después de que mi búsqueda de vivienda hubiera comenzado, nos mudamos a nuestra nueva casa en el bosque. Está aislado, el camino de entrada es largo. Los respiraderos de los vecinos que arrojan fragancias de hojas de secador nunca llegarán a nuestras ventanas abiertas. Para mí,» hogar dulce hogar «siempre significará» hogar sin olor.»

Rivka Solomon es una escritora de Massachusetts que se centra en la discapacidad y los problemas de la mujer. Trabaja como defensora de MÍ en la Mass ME Association. Puedes encontrarla en Twitter, @ RivkaTweets.

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