La vue spectaculaire de Horseshoe Bend dans le fleuve Colorado est un excellent exemple d’un méandre incisé dont la formation a commencé il y a des millions d’années. Alors que le paysage peut sembler assez permanent maintenant, il n’a pas toujours l’air de cette façon. En effet, la Terre change constamment et continuera de le faire jusqu’à la fin des temps.


Alors que le fleuve Colorado est maintenant piégé au fond d’un canyon à flancs escarpés, il coulait autrefois sur une surface plus plate mais à une altitude beaucoup plus basse. Le plateau du Colorado est aujourd’hui une région surélevée d’Amérique située sur le côté ouest des montagnes Rocheuses.

Il s’est formé à la suite d’un mouvement tectonique qui a forcé les terres du sud de l’Utah et du nord de l’Arizona à s’élever plus haut que le terrain environnant. À la fin du Crétacé, le plateau était au niveau de la mer; aujourd’hui, certaines parties de sa surface se situent à environ 2 000 mètres (6 500 pieds) au-dessus du niveau de la mer.

Avant la formation de ce plateau, le fleuve Colorado traversait la terre comme les autres. Le cours moyen – où vous trouverez des méandres comme Horseshoe Bend – est l’endroit où le ruisseau a le plus d’énergie et d’eau. L’eau à écoulement rapide transporte des pierres, du sable et des substances corrosives, qui créent ensemble une force érosive avec laquelle il faut compter.

Comme tous les méandres, les virages du Colorado se sont formés en raison d’un cycle d’érosion et de dépôt. Tout d’abord, l’extérieur du virage – où l’eau coule le plus rapidement – est usé. Cette roche et ce sédiment érodés sont ensuite déposés par l’eau qui coule plus lentement à l’intérieur du coude. L’érosion et le dépôt continus font que la rivière serpente et migre en aval.

Des reliefs spectaculaires comme Horseshoe Bend ont émergé après le soulèvement progressif du plateau du Colorado, qui a amené la rivière à se frayer un chemin à travers le grès ancien, au lieu de s’éroder d’un côté à l’autre. En effet, l’eau suivra toujours la route la plus raide. Au fil des millénaires, les rives de la rivière sont devenues de plus en plus raides, jusqu’à ce que la rivière se retranche au fond d’un canyon.

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