Poco prima dell’alba dei dinosauri — circa 251 milioni di anni fa — i continenti della Terra si affiancavano l’un l’altro, fondendosi per formare il supercontinente Pangea. Quella massa di terra, che si trovava a cavallo dell’equatore come un antico Pac-Man, alla fine si divise in Gondwana a sud e Laurasia a nord.

Da lì, Gondwana e Laurasia si separarono nei sette continenti che conosciamo oggi. Ma il costante movimento delle placche tettoniche della Terra solleva una domanda: ci sarà mai un altro supercontinente come Pangea?

La risposta è sì. Pangea non è stato il primo supercontinente a formarsi durante la storia geologica della Terra di 4,5 miliardi di anni, e non sarà l’ultimo.

“Questa è l’unica parte del dibattito su cui non c’è molto dibattito”, ha detto Ross Mitchell, geologo della Curtin University di Perth, in Australia, a Live Science. “Ma come sarà “la prossima Pangea” like è qui che le opinioni divergono.”

I geologi concordano sul fatto che esiste un ciclo di formazione del supercontinente ben consolidato e abbastanza regolare. E ‘ successo tre volte in passato. Il primo era Nuna (chiamato anche Columbia), che esisteva da circa 1.8 miliardi a 1,3 miliardi di anni fa. Poi venne Rodinia, che dominò il pianeta tra 1,2 miliardi e 750 milioni di anni fa. Quindi, non c’è motivo di pensare che un altro supercontinente non si formerà in futuro, ha detto Mitchell.

La convergenza e la diffusione dei continenti sono legate ai movimenti delle placche tettoniche. La crosta terrestre è divisa in nove placche principali che scivolano sul mantello, lo strato liquido che si trova tra il nucleo e la crosta semi-solida. In un processo chiamato convezione, il materiale più caldo sale da vicino al nucleo terrestre verso la superficie, mentre la roccia del mantello più fredda affonda. L’aumento e la caduta del materiale del mantello o allarga le piastre, o le costringe insieme spingendo l’una sotto l’altra.

Pangea, visto qui durante il Permiano, sembra un antico Pac-Man.

Pangea, visto qui durante il Permiano, sembra un antico Pac-Man. (Credito immagine: )

Gli scienziati possono tracciare i movimenti delle placche tettoniche utilizzando strumenti GPS. Ma per mettere insieme ciò che queste placche erano fino a milioni di anni fa, i paleogeologi devono rivolgersi a magneti naturali nella crosta terrestre. Mentre la lava calda si raffredda alla giunzione in cui due piastre si scontrano, alcune rocce nella lava contenenti minerali magnetici, come la magnetite, si allineano con i campi magnetici attuali della Terra. Mentre la roccia allora raffreddata si muove attraverso la tettonica a placche, gli scienziati possono usare quell’allineamento per calcolare dove, in termini di latitudine, quei magneti si trovavano in passato.

Secondo Mitchell, un nuovo supercontinente si forma ogni 600 milioni di anni circa, ma quel ciclo potrebbe accelerare. Ciò suggerisce che la prossima Pangea, soprannominata Amasia (o Pangea Proxima) si formerebbe prima di quanto ci aspettiamo. Mitchell pensa che il ciclo stia accelerando perché il calore interno della Terra-accumulato nel nucleo del pianeta dal momento della sua formazione-si sta dissipando, il che significa che la convezione sta accadendo più velocemente.

“Dato che il periodo di massimo splendore di Pangea era probabilmente 300 milioni di anni fa, Amasia sarebbe 300 milioni di anni da oggi,” Mitchell ha detto. “Ma potrebbe formarsi non appena 200 milioni di anni da oggi.”

Tuttavia, prevedere l’anno di nascita di Amasia non è così semplice.

“La cosa difficile nel prevedere la Pangea del futuro è che non puoi prendere i movimenti delle piastre attuali e colpire fast-forward”, ha detto Mitchell. I movimenti delle placche possono cambiare inaspettatamente, con imperfezioni nel fondo marino che causano la virata delle placche dalle loro traiettorie.

Attualmente, la California e l’Asia orientale stanno convergendo verso le Hawaii, mentre il Nord America si sta spostando sempre più lontano dall’Europa, Matthias Green, oceanografo della Bangor University nel Regno Unito, ha detto a Live Science. Nel frattempo, l’Australia sta andando alla deriva verso nord in rotta di collisione con Corea e Giappone, e l’Africa sta ruotando verso nord verso l’Europa. Questi movimenti, ovviamente, stanno accadendo al ritmo di centimetri all’anno, sulla velocità con cui crescono i capelli e le unghie.

Mitchell e Green hanno detto che ci sono una manciata di idee prevalenti su come potrebbe essere il prossimo gioco geologico di “Tetris”. L’Oceano Atlantico potrebbe chiudere, con il Canada settentrionale che si schianta nella penisola iberica e il Sud America che si scontra con l’Africa meridionale all’incirca dove Pangea era. O l’Oceano Pacifico potrebbe scomparire, sussunto dall’Asia e dal Nord America. Mitchell aveva un ulteriore, out-of-the-box ipotesi: che il Nord America e l’Asia potrebbero muoversi verso nord per convergere sopra l’Artico, annullando l’Oceano Artico.

Quindi, come potrebbe la formazione della prossima Pangea influenzare la vita sulla Terra (supponendo che ci siano ancora flora e fauna tra 300 milioni di anni)?

Cambierà sicuramente i modelli meteorologici e climatici esistenti e influenzerà la biodiversità esistente, ha detto Green. “Il più grande evento di estinzione di massa fino ad oggi è accaduto durante Pangea”, ha detto Green. “Era perché eravamo su un supercontinente? O una coincidenza?”

Si riferisce all’estinzione del Permiano-Triassico, soprannominata “la grande morte”, quando il 90% delle specie del mondo si estinse 250 milioni di anni fa. Subito dopo la formazione di Pangea, due grandi eruzioni vulcaniche hanno vomitato grandi quantità di metano e anidride carbonica nell’atmosfera, che potrebbero aver contribuito alla morte di massa. Ma gli scienziati non sono d’accordo sul fatto che la tettonica a placche e i processi di convezione che hanno formato la Pangea siano collegati a questi eventi vulcanici critici.

Non è chiaro cosa ci sia in serbo per la vita sulla Terra quando si formerà il prossimo supercontinente. Ma, grazie a scienziati come Mitchell e Green, potremmo almeno sapere come dovrebbero apparire i nostri atlanti tra qualche centinaio di milioni di anni.

Articolo originale su Live Science.

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