Il desiderio di cibo è un intenso desiderio di consumare un particolare cibo a cui è difficile resistere. Questo è diverso dalla fame, poiché il consumo di qualsiasi numero di alimenti soddisfa la fame.

Le voglie di cibo sono molto comuni. Uno studio su oltre 1.000 persone ha rivelato che il 97% delle donne e il 68% degli uomini hanno sperimentato voglie. Le voglie di cibo si verificano più comunemente nel corso della giornata, con una media di due o quattro episodi di desiderio a settimana.

Carenze nutrizionali

È stato a lungo pensato che le voglie di cibo fossero dovute allo sforzo del corpo per correggere carenze nutrizionali o restrizioni alimentari.

Sotto questa teoria, un desiderio di una bistecca succosa potrebbe indicare il bisogno del corpo di ferro o proteine. Una brama di cioccolato può indicare che le persone mancano di feniletilamina, una sostanza chimica che è stata associata all’amore romantico. La feniletilammina si trova in quantità significative nel cioccolato.

Le carenze nutrizionali sono legate al desiderio di cibo in determinate situazioni. Pica è un comportamento insolito in cui le persone bramano sostanze non alimentari come ghiaccio, argilla o amido crudo. Il comportamento di Pica a volte si trova in combinazione con carenze di micronutrienti come lo zinco.

Carenze di vitamine possono potenzialmente provocare voglie di cibo. Una grave carenza di vitamina C ha portato allo scorbuto negli esploratori marittimi che non avevano accesso pronto a frutta e verdura fresca durante i loro lunghi viaggi in mare. Un cappellano britannico che ha scritto circa i racconti dei marinai affetti da scorbuto riferito che avevano intenso desiderio di frutta e quando finalmente sono stati in grado di mangiarlo hanno sperimentato “emozioni del lusso più voluttuoso”.

Si diceva che i marinai che soffrivano di scorbuto bramassero la frutta. Ajith Kumar / Flickr, CC BY

In generale, tuttavia, non ci sono prove reali per collegare le nostre voglie alimentari comuni con carenze nutrizionali.

In primo luogo, le voglie di cibo hanno dimostrato di diminuire durante le diete dimagranti piuttosto che aumentare, come ci si potrebbe aspettare.

In uno studio, un gruppo di persone obese è stato limitato a una dieta a basso contenuto calorico per un periodo di 12 settimane. Era consentita solo carne, pesce o pollame e tutti gli altri alimenti erano proibiti. Le loro voglie di cibi a basso contenuto di grassi e ricchi di proteine e carboidrati complessi diminuivano notevolmente sulla dieta. Non è stato segnalato un aumento della brama di cibi proibiti.

La restrizione di alcuni tipi di alimenti sembra anche diminuire le voglie di cibo piuttosto che aumentarle. Uno studio su diete a basso contenuto di carboidrati e basso contenuto di grassi negli adulti obesi ha rilevato che limitare i carboidrati ha provocato una diminuzione del desiderio di cibo e la restrizione dei grassi ha ridotto la loro brama di cibi ricchi di grassi.

Se la teoria della carenza nutrizionale dovesse essere vera, questo non spiega perché alcuni alimenti più ricchi di sostanze nutritive portino generalmente meno voglie rispetto ad altri alimenti. Il formaggio cheddar e il salame, ad esempio, hanno livelli molto più alti di feniletilamina rispetto al cioccolato, ma non quasi la stessa intensità di desiderio.

Cosa causa il desiderio di cibo?

Si ritiene che le voglie di cibo provengano da un mix di fattori sociali, culturali e psicologici. In Nord America, il cioccolato è il cibo più desiderato, ma questo non è il caso altrove. In Egitto solo l ‘ 1% dei giovani uomini egiziani e il 6% delle giovani donne egiziane hanno riferito di desiderare il cioccolato. Le donne giapponesi hanno maggiori probabilità di desiderare riso e sushi, riflettendo l’influenza dei prodotti alimentari e della cultura tradizionali.

I giapponesi hanno maggiori probabilità di desiderare il sushi perché è quello che mangiano regolarmente. Kana Hata / Flickr, CC BY

La natura della relazione tra alimenti specifici e voglie è importante. Le voglie di cibo possono svilupparsi abbinando il consumo di determinati alimenti con la fame, suggerendo una risposta di condizionamento. In uno studio, alcuni partecipanti sono stati assegnati a mangiare cioccolato solo quando hanno fame (tra i pasti). Hanno sviluppato una maggiore voglie per il cioccolato dopo due settimane rispetto ad altri partecipanti che hanno mangiato cioccolato esclusivamente quando è pieno (subito dopo i pasti).

Una teoria delle voglie alimentari che include gli aspetti biologici, psicologici e sociali suggerisce che possono derivare dall’abbinamento dell’assunzione di cibo con altre condizioni come gli stati emotivi (“stress eating”). Le voglie di cibo hanno dimostrato di essere collegate a livelli più elevati di stress.

Emergono anche prove che suggeriscono che i nostri microbi intestinali (i batteri nelle nostre viscere) influenzano le nostre voglie di cibo.

Controllo del desiderio di cibo

Come descritto in precedenza, limitare alcuni tipi di alimenti può ridurre il desiderio di cibo. Nello studio su pazienti obesi con restrizione di carboidrati e alimenti ad alto contenuto di zuccheri è stato riscontrato che le preferenze alimentari e in misura minore le voglie alimentari sono state soppresse durante un periodo di due anni, suggerendo benefici a lungo termine.

Impegnarsi a implementare il cambiamento non è facile. Le tecniche cognitive come la consapevolezza possono aiutare.

I ricercatori hanno dato 110 cravers cioccolato auto-identificati un sacchetto di cioccolatini ciascuno da portare in giro per una settimana. Hanno istruito metà del gruppo nella “ristrutturazione cognitiva”, una tecnica che comporta la sfida di pensieri imprecisi e la sostituzione di questi con quelli più accurati.

All’altra metà del gruppo è stata insegnata una tecnica basata sulla consapevolezza-“defusione cognitiva”. Ai partecipanti è stato chiesto di non cambiare i loro pensieri, ma semplicemente di notare i loro pensieri e di visualizzarsi come diversi dai loro pensieri.

Alla fine dello studio i partecipanti al gruppo defusion avevano più di tre volte più probabilità di astenersi dal cioccolato rispetto ai partecipanti al gruppo di ristrutturazione.

Gli interventi di defusione funzionano per resistere alle voglie di cibo creando un senso di distanza da loro piuttosto che cercare di sradicarli e sostituirli.

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