La spettacolare vista di Horseshoe Bend nel fiume Colorado è un grande esempio di un meandro inciso la cui formazione è iniziata milioni di anni fa. Mentre il paesaggio può sembrare abbastanza permanente ora, non è sempre stato così. Infatti, la Terra è in continua evoluzione e continuerà a farlo fino alla fine dei tempi.


Mentre il fiume Colorado è ora intrappolato sul fondo di un canyon ripido, un tempo scorreva su una superficie più piatta ma ad un’altitudine molto più bassa. L’altopiano del Colorado oggi è una regione rialzata dell’America situata sul lato occidentale delle Montagne Rocciose.

Si è formata come risultato del movimento tettonico che ha costretto la terra dello Utah meridionale e dell’Arizona settentrionale a salire più in alto rispetto al terreno circostante. Nel tardo Cretaceo l’altopiano era al livello del mare; oggi parti della sua superficie si ergono a circa 2.000 metri (6.500 piedi) sul livello del mare.

Prima che questo altopiano si formasse, il fiume Colorado scorreva attraverso la terra come qualsiasi altro. Il corso medio – che è dove si trovano meandri come Horseshoe Bend-è dove il flusso ha più energia e acqua. L’acqua che scorre veloce trasporta pietre, sabbia e sostanze corrosive, che insieme creano una forza erosiva da non sottovalutare.

Come tutti i meandri, le curve del Colorado si sono formate a causa di un ciclo di erosione e deposizione. Innanzitutto, l’esterno della curva – dove l’acqua scorre più velocemente – viene consumato. Questa roccia erosa e sedimenti viene poi depositato dall’acqua che scorre più lento all’interno della curva. La continua erosione e deposizione fa sì che il fiume si snodi e migri a valle.

Morfologie drammatiche come Horseshoe Bend emerse dopo il graduale sollevamento dell’altopiano del Colorado ha causato il fiume a ritagliarsi il suo percorso attraverso l’antica arenaria, invece di erodere da un lato all’altro. Questo perché l’acqua seguirà sempre il percorso più ripido. Nel corso dei millenni, le rive del fiume divennero sempre più ripide, fino a quando alla fine il fiume divenne trincerato alla base di un canyon.

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