Selon les écologistes marins, la surpêche est la plus grande menace pour les écosystèmes océaniques aujourd’hui (1). La surpêche se produit parce que les poissons sont capturés plus rapidement qu’ils ne peuvent se reproduire (2). Une technologie de pêche avancée et une demande accrue de poisson ont entraîné une surpêche, entraînant la disparition ou la disparition de plusieurs espèces marines (3, 4). À long terme, la surpêche peut avoir un impact dévastateur sur les communautés océaniques car elle déstabilise la chaîne alimentaire et détruit les habitats naturels de nombreuses espèces aquatiques (2).

Dans le passé, la pêche était plus durable parce que les pêcheurs ne pouvaient pas accéder à tous les endroits et parce qu’ils avaient une capacité limitée de poisson à bord de leurs navires. Aujourd’hui, cependant, les petits chalutiers et les bateaux de pêche ont été remplacés par des navires-usines géants capables de capturer et de traiter de très grandes quantités de proies à un moment donné (2). Ces navires utilisent des instruments sonar et des systèmes de positionnement global (GPS) pour localiser rapidement de grands bancs de poissons (1). Les lignes de pêche sont déployées avec des milliers de grands hameçons pouvant atteindre des zones jusqu’à 120 kilomètres de profondeur. Les chaluteurs et les machines peuvent même atteindre des profondeurs de 170 kilomètres et stocker un volume de poisson extraordinairement important. Chaque année, ces énormes navires de chalutage peignent une zone deux fois plus grande que celle des États-Unis. Ils utilisent des filets massifs de 50 mètres de large pouvant tirer le poids d’un avion de taille moyenne (2). Ils ont également plusieurs usines de transformation et d’emballage du poisson, de grands systèmes de congélation, des usines de transformation de la farine de poisson et de puissants moteurs pouvant transporter cet énorme engin de pêche autour de l’océan. Parce que ces navires ont tout l’équipement nécessaire pour congeler et mettre en conserve le poisson, ils n’ont besoin de retourner à leur base qu’une fois qu’ils sont pleins. Cependant, même lorsque les navires sont remplis, les poissons sont souvent transférés dans des navires réfrigérés au milieu de l’océan et sont transformés pour être consommés ultérieurement (4). Ainsi, la pêche industrielle s’est considérablement développée et les pêcheurs peuvent désormais explorer de nouveaux rivages et des eaux plus profondes pour répondre à la demande accrue de produits de la mer. En fait, l’Organisation des Nations Unies pour l’alimentation et l’agriculture (FAO) a signalé que plus de 70 % des pêcheries mondiales sont soit  » pleinement exploitées « , soit  » surexploitées « , soit  » considérablement épuisées  » (5). Le total annuel des prises mondiales de poisson est de 124 millions de tonnes métriques, ce qui équivaut en poids à 378 Empire State Buildings (2).

Les engins de pêche sont souvent non sélectifs dans les poissons qu’ils ciblent. Par exemple, tous les poissons trop gros pour passer à travers le maillage d’un filet sont capturés. Par conséquent, la surpêche menace non seulement les espèces de poissons ciblées pour se nourrir, mais également de nombreuses espèces non ciblées. En conséquence, ces autres espèces, y compris les mammifères marins et les oiseaux de mer, sont accidentellement capturées dans les engins de pêche et tuées (6). Par exemple, pour chaque tonne de crevettes capturée, trois tonnes d’autres poissons sont tuées et jetées. Ceux qui font partie du commerce qualifient cette pratique de capture accidentelle d’autres espèces de prises accessoires(4). La FAO a souligné qu’environ 25% des poissons capturés dans le monde finissent par être jetés à la mer parce qu’ils sont capturés involontairement, sont des espèces de marché illégal ou sont de qualité et de taille inférieures. De nombreux poissons pêchés de cette façon comprennent des espèces menacées et surexploitées, dont 95% sont finalement jetées (2). Les prises accessoires ne se limitent pas aux poissons indésirables, mais touchent plutôt tous les types de vie marine, y compris les baleines, les dauphins, les marsouins, les otaries à fourrure, les albatros et les tortues. Par exemple, la pêche au thon est indirectement responsable de la mort d’environ un million de requins par an en raison de prises accessoires. Les petits cétacés, tels que les dauphins et les marsouins, sont également la cible de prises accessoires car ils sont souvent capturés dans des filets de pêche. En effet, des centaines de cadavres de dauphins s’échouent chaque année sur les plages d’Europe, attirant l’attention sur l’ampleur croissante de ce problème (6).

De nombreuses méthodes de pêche modernes sont également irréversiblement destructrices. Par exemple, le chalutage de fond, une technique qui utilise des filets extrêmement larges armés de rouleaux de métaux lourds, peut tout écraser sur le passage de l’engin, détruisant des coraux fragiles, brisant des formations rocheuses et tuant plusieurs tonnes de poissons et d’animaux comme prises accessoires (7). En tant que telles, ces pratiques peuvent faire des ravages sur les écosystèmes marins délicats.

Sans surprise, il a été rapporté que la pêche industrielle ne prend que 10 à 15 ans pour éliminer un dixième des espèces qu’elle cible (2). En effet, plusieurs espèces marines ont déjà été pêchées jusqu’à l’extinction commerciale, et ce nombre augmente rapidement (1). L’une des raisons en est que la réglementation des navires de pêche et de l’industrie de la pêche est universellement inadéquate. Environ les deux tiers de l’océan sont exempts de lois et les navires de pêche ne respectent que les lois ratifiées par leur pays d’origine. Cependant, la plupart des pays pêcheurs n’ont ratifié aucune convention internationale visant à protéger la mer ou la vie marine(2). En outre, les navires–usines et les entreprises de pêche ont accès à la pêche avant que l’impact à long terme de leurs pratiques de pêche ne soit compris(1).

Aujourd’hui, le nombre de poissons pêchés dans le monde diminue, l’industrie de la pêche étant en déclin après de nombreuses années de surpêche(2). L’année 1988 a été la première fois dans l’histoire de l’humanité que les captures mondiales de poissons sauvages ont chuté et elles ont continué de baisser depuis. Dans les eaux européennes, quatre stocks de poissons connus sur cinq dépassent déjà les limites biologiques sûres(7). La pêche illégale et non déclarée a également beaucoup contribué à l’épuisement des océans et continue d’être un grave problème.

Une nouvelle étude menée par l’Union Internationale pour la Conservation de la Nature (UICN) a révélé que 5 des 8 espèces de thons sont menacées d’extinction (8). Les trois espèces de thon rouge, par exemple, sont menacées d’extinction et ont une population qui rend leur rétablissement pratiquement irréversible (2). L’UICN a également signalé que les poissons d’eau douce figurent parmi les espèces les plus menacées, plus d’un tiers étant en voie d’extinction. Sans surprise, parmi les espèces les plus menacées figurent des espèces comme le poisson-chat géant du Mékong, la raie d’eau douce et l’anguille d’Europe, qui sont utilisées pour fabriquer certains des caviars les plus chers. Le poisson-chat géant du Mékong est le plus proche de l’extinction, avec aussi peu que 250 restants. La surpêche a réduit le nombre de raies d’eau douce du Mékong de plus de 50 % en Asie du Sud-Est et a réduit la population de carpes saumonées géantes du Mékong de plus de 90 % (9).

Comme mentionné précédemment, les populations de requins ont également été fortement affectées par la surpêche. Il y a déjà plus de 135 espèces de requins sur la liste des animaux menacés de l’UICN et d’autres sont ajoutées chaque année. Par exemple, le nombre de requins-marteaux festonnés a diminué de 99% au cours des 30 dernières années. Parmi les autres espèces récemment ajoutées à la liste des espèces en voie de disparition, mentionnons le marteau-pilon lisse, le mako à nageoires courtes, la batteuse commune, la batteuse à gros yeux, le silky, le tigre, le taureau et le dusky (10). En plus d’être pris comme prises accessoires, les requins sont désormais également ciblés par les pêcheurs commerciaux pour leurs ailerons qui peuvent rapporter un prix substantiel sur le marché alimentaire asiatique. Les requins sont particulièrement vulnérables à l’exploitation car ils ont une longue durée de vie, sont exceptionnellement lents à mûrir (jusqu’à 16 ans dans certains cas) et sont des reproducteurs relativement peu prolifiques (11). Des rapports récents suggèrent que la surpêche a provoqué un déclin de 90% des populations de requins dans les océans du monde et jusqu’à 99% le long de la côte est des États-Unis, qui comptent parmi les eaux les mieux gérées au monde. Parce que les requins sont au sommet de la chaîne alimentaire, une diminution de leur nombre a des conséquences dévastatrices sur les écosystèmes marins (10).

La surpêche affecte non seulement les espèces particulières exploitées, mais endommage également d’autres espèces de poissons et perturbe les écosystèmes locaux. La stabilité des communautés écologiques dépend en grande partie des interactions entre les prédateurs et les proies (12). Ainsi, l’équilibre de la chaîne alimentaire est perturbé lorsque certaines espèces sont éliminées. En conséquence, de nombreuses espèces océaniques disparaissent et perdent leurs habitats. Le processus évolutif des espèces marines est également modifié, entraînant des cycles de reproduction prématurée et une diminution relative de la taille des poissons d’une génération à l’autre. Au fur et à mesure que les prédateurs diminuent, les populations de petits poissons s’accroissent parce qu’elles étaient auparavant la source de nourriture des plus gros poissons. De plus, la disparition de ces espèces touche de nombreuses autres espèces, comme les oiseaux de mer et les mammifères marins, vulnérables au manque de nourriture (2).

Une étude récente a révélé que la surpêche diminue également la diversité génétique des poissons dans le monde. La diversité devrait encore diminuer si la surpêche se poursuit au même rythme (13). Cela a de graves effets sur le recyclage des éléments nutritifs dans les écosystèmes marins, car les taux d’excrétion d’azote et de phosphore des espèces de poissons varient considérablement. Ainsi, la modification des communautés de poissons crée des schémas de recyclage des nutriments divergents et perturbe le fonctionnement de l’écosystème. Des études menées récemment dans des lacs touchés par la surpêche montrent que la perte d’espèces contribue au déclin du recyclage des nutriments et déstabilise l’écosystème (14).

Bien qu’elle soit souvent négligée pour d’autres questions environnementales, la surpêche a historiquement causé plus d’extinction écologique que toute autre influence humaine sur les écosystèmes côtiers, y compris la pollution de l’eau (5). Malheureusement, faute de données, l’étendue de ces dommages n’a été reconnue que récemment (15).

Étant donné que la pêche est une source de nourriture pour des millions de personnes, tenter de résoudre le problème de la surpêche n’est pas facile, en particulier pour les pays en développement. Néanmoins, les scientifiques et le Comité des Nations Unies pour le développement durable ont appelé à une restauration des pêches épuisées et continuent de souligner l’importance d’une réglementation plus stricte de la pêche dans les océans et les eaux intérieures (5). La pêche durable sera un objectif nécessaire pour contrebalancer l’épuisement des pêcheries et stabiliser les écosystèmes côtiers.

1. Surpêche – Vider nos mers (2008). Disponible à http://www.greenpeace.org.uk/oceans/problems/overfishing-emptying-our-seas (25 novembre 2011).

2. Surpêche : Les océans meurent (2010). Disponible à http://www.oceansentry.org/lang-en/overfishing/campaign.html (25 novembre 2011).

3. M. Floyd. Poissons d’eau profonde à longue durée de vie menacés par la technologie, la surpêche. (2007). Disponible à l’adresse http://www.eurekalert.org/pub_releases/2007-02/osu-ldf021307.php# (25 novembre 2011).

4. Fiche d’information sur la surpêche (2011). Disponible à http://www.ypte.org.uk/environmental/over-fishing/29 (25 novembre 2011).

5. Surpêche : Une menace pour la biodiversité marine (2006). Disponible à http://www.un.org/events/tenstories/06/story.asp?storyID=800# (25 novembre 2011).

6. Prises accessoires – Pêche inutile et destructrice (2008). Disponible à http://www.greenpeace.org.uk/oceans/problems/bycatch-wasteful-and-destructive-fishing (27 novembre 2011).

7. Chalutage de fond (2008). Disponible à http://www.greenpeace.org.uk/oceans/problems/bottom-trawling (27 novembre 2011).

8. M.G. Richard. Plus de la Moitié des Espèces de Thons Sont Menacées D’extinction, Mais Leur Surpêche est Trop Rentable pour être Arrêtée (2011). Disponible à http://www.treehugger.com/clean-technology/more-than-half-of-tuna-species-facing-extinction-but-over-fishing-them-is-too-profitable-to-stop.html (28 novembre 2011).

9. R. Gray, Surpêche et Barrages Conduisant les poissons d’Eau Douce Vers l’extinction (2011). Disponible à http://www.smh.com.au/environment/conservation/overfishing-and-dams-driving-freshwater-fish-towards-extinction-20110801-1i875.html. (28 novembre 2011).

10. A. Jai. Les espèces de requins sont menacées d’extinction en raison de la Surpêche et de l’Appétit pour les nageoires (2008). Disponible à http://www.guardian.co.uk/environment/2008/feb/18/conservation.aaas. (28 novembre 2011).

11. P. Eccleston. Les requins de l’Atlantique Sont menacés d’extinction En raison de la Surpêche et de l’Abattage des Ailerons de requin (2008). Disponible à http://www.telegraph.co.uk/earth/earthnews/3418281/Atlantic-sharks-face-extinction-due-to-overfishing-and-shark-finning.html. (28 novembre 2011).

12. J. Bascompte, C. J. Melian, E. Sala, P. Natl. Acad. Sci. USA. 102, 5443-5447 (2005).

13. B. Holmes. La surpêche ronge la Diversité génétique des Poissons (2011). Disponible à http://www.newscientist.com/article/dn20699-overfishing-eats-away-at-genetic-diversity-of-fish.html (03 décembre 2011).

14. P. B. McIntyre, L. E. Jones, A. S. Flecker, M. J. Vanni, P. Natl. Acad. Sci. USA. 104, 4461-4466 (2007).

15. J. B. C. Jackson et coll., Science 293, 629-637 (2001).

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