Juste avant l’aube des dinosaures, il y a environ 251 millions d’années, les continents de la Terre se sont affrontés, fusionnant pour former le supercontinent Pangea. Cette masse terrestre, qui chevauchait l’équateur comme un ancien Pac-Man, s’est finalement divisée en Gondwana au sud et en Laurasia au nord.

De là, le Gondwana et la Laurasie se sont séparés dans les sept continents que nous connaissons aujourd’hui. Mais le mouvement constant des plaques tectoniques de la Terre soulève une question : y aura-t-il un jour un autre supercontinent comme la Pangée?

La réponse est oui. La Pangée n’a pas été le premier supercontinent à se former au cours des 4,5 milliards d’années d’histoire géologique de la Terre, et ce ne sera pas le dernier.

« C’est la seule partie du débat sur laquelle il n’y a pas beaucoup de débats », a déclaré Ross Mitchell, géologue à l’Université Curtin de Perth, en Australie, à Live Science. « Mais à quoi ressemblera « la prochaine Pangée »‘s c’est là que les opinions divergent. »

Les géologues s’accordent à dire qu’il existe un cycle bien établi et assez régulier de formation de supercontinents. C’est arrivé trois fois dans le passé. Le premier était Nuna (également appelé Columbia), qui existait à partir d »environ 1.il y a 8 à 1,3 milliard d’années. Vient ensuite Rodinia, qui dominait la planète il y a entre 1,2 milliard et 750 millions d’années. Donc, il n’y a aucune raison de penser qu’un autre supercontinent ne se formera pas à l’avenir, a déclaré Mitchell.

La convergence et l’étalement des continents sont liés aux mouvements des plaques tectoniques. La croûte terrestre est divisée en neuf plaques principales qui glissent sur le manteau, la couche liquide qui se trouve entre le noyau et la croûte semi-solide. Dans un processus appelé convection, la matière la plus chaude monte près du noyau terrestre vers la surface, tandis que la roche du manteau plus froide s’enfonce. La montée et la chute du matériau du manteau écartent les plaques ou les forcent l’une à l’autre en les poussant l’une sous l’autre.

La Pangée, vue ici pendant le Permien, ressemble en quelque sorte à un ancien Pac-Man.

La Pangée, vue ici au Permien, ressemble en quelque sorte à un ancien Pac-Man. (Crédit d’image: )

Les scientifiques peuvent suivre les mouvements des plaques tectoniques à l’aide d’instruments GPS. Mais pour reconstituer ce que ces plaques étaient il y a des millions d’années, les paléogéologues doivent se tourner vers des aimants naturels dans la croûte terrestre. Lorsque la lave chaude se refroidit à la jonction où deux plaques entrent en collision, certaines roches de la lave contenant des minéraux magnétiques, tels que la magnétite, s’alignent avec les champs magnétiques actuels de la Terre. Comme la roche alors refroidie se déplace via la tectonique des plaques, les scientifiques peuvent utiliser cet alignement pour calculer où, en termes de latitude, ces aimants se trouvaient dans le passé.

Selon Mitchell, un nouveau supercontinent se forme tous les 600 millions d’années environ, mais ce cycle pourrait s’accélérer. Cela suggère que la prochaine Pangée, surnommée Amasia (ou Pangée Proxima) se formerait plus tôt que prévu. Mitchell pense que le cycle s’accélère parce que la chaleur interne de la Terre — accumulée dans le noyau de la planète depuis le moment de sa formation — se dissipe, ce qui signifie que la convection se produit plus rapidement.

« Étant donné que l’apogée de la Pangée était probablement il y a 300 millions d’années, celle d’Amasia serait dans 300 millions d’années », a déclaré Mitchell.  » Mais il pourrait se former dans 200 millions d’années. »

Cependant, prédire l’année de naissance d’Amasia n’est pas si simple.

 » Ce qui est difficile dans la prédiction de la Pangée du futur, c’est qu’on ne peut pas faire des mouvements de plaque actuels et avancer rapidement « , a déclaré Mitchell. Les mouvements des plaques peuvent changer de façon inattendue, avec des imperfections dans le fond marin qui font dévier les plaques de leurs trajectoires.

Actuellement, la Californie et l’Asie de l’Est convergent vers Hawaï, tandis que l’Amérique du Nord s’éloigne de plus en plus de l’Europe, a déclaré Matthias Green, océanographe à l’Université de Bangor au Royaume-Uni, à Live Science. Pendant ce temps, l’Australie dérive vers le nord sur une trajectoire de collision avec la Corée et le Japon, et l’Afrique tourne vers le nord vers l’Europe. Ces mouvements, bien sûr, se produisent au rythme de centimètres par an, à propos de la vitesse de croissance de vos cheveux et de vos ongles.

Mitchell et Green ont déclaré qu’il existe une poignée d’idées dominantes sur ce à quoi pourrait ressembler le prochain jeu géologique de « Tetris ». L’océan Atlantique pourrait se refermer, le nord du Canada s’écrasant dans la péninsule ibérique et l’Amérique du Sud entrant en collision avec l’Afrique australe à peu près là où se trouvait la Pangée. Ou l’océan Pacifique pourrait disparaître, subsumé par l’Asie et l’Amérique du Nord. Mitchell avait une hypothèse supplémentaire, prête à l’emploi: que l’Amérique du Nord et l’Asie pourraient se déplacer vers le nord pour converger au-dessus de l’Arctique, détruisant l’océan Arctique.

Alors, comment la formation de la prochaine Pangée pourrait-elle affecter la vie sur Terre (en supposant qu’il y ait encore de la flore et de la faune dans 300 millions d’années)?

Cela modifiera certainement les modèles météorologiques et climatiques existants et affectera la biodiversité existante, a déclaré Green. « Le plus grand événement d’extinction de masse à ce jour s’est produit pendant la Pangée », a déclaré Green. « Était-ce parce que nous étions sur un supercontinent? Ou coïncidence ? »

Il fait référence à l’extinction Permien-Trias, surnommée  » la Grande Mort « , lorsque 90% des espèces du monde se sont éteintes il y a 250 millions d’années. Juste après la formation de la Pangée, deux éruptions volcaniques majeures ont craché de grandes quantités de méthane et de dioxyde de carbone dans l’atmosphère, ce qui a peut-être contribué à la disparition massive. Mais les scientifiques ne sont pas d’accord pour savoir si la tectonique des plaques et les processus de convection qui ont formé la Pangée sont liés à ces événements volcaniques critiques.

On ne sait pas ce qui attend la vie sur Terre lorsque le prochain supercontinent se formera. Mais, grâce à des scientifiques comme Mitchell et Green, nous pouvons au moins savoir à quoi devraient ressembler nos atlas dans quelques centaines de millions d’années.

Article original sur la science vivante.

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